Bad Vegan: a fuga da “rainha da comida vegana” que foi pega por causa de uma pizza… e como Alec Baldwin poderia evitar

Sarma Melngailis sempre teve uma aura especial. Cada pessoa que compartilhou pelo menos um momento com ela continua a atestar isso, apesar de tudo. Da maneira reconfortante de se dirigir a um interlocutor a essa mistura de carisma e introspecção, a mulher que deixou o mundo da economia (em 1994 já tinha duas licenciaturas, uma delas na prestigiada Wharton Business School, na Pensilvânia) para se dedicar à gastronomia Ele tinha tudo para estar no topo. E por um tempo, foi. Em 2004, a Sarma (ou “Sarmama”, como a chamavam seus colaboradores, enfatizando o sentimento de pertencimento, de uma equipe sólida) Começou a realizar seus sonhos abrindo um restaurante que, na época, era considerado revolucionário.

Pure Food and Wine ofereceu a experiência de saborear a melhor comida vegana crua, experimentando deliciosos coquetéis, tudo em um espaço pequeno mas aconchegante em Manhattan, onde Sarma foi o chef estrela e anfitriã, mas na qual seus colaboradores também brilharam. Do administrador ao subchef, todos formavam uma família unida pela liderança de Melngailis, que sempre enfatizou o valor da boa energia, que podia ser encontrada em um de seus pratos ou na forma como fazia com que seus convidados se sentissem à vontade. Boca a boca posicionada Pure Food and Wine como um dos “pontos quentes” para quem buscava uma comida vegana de qualidade, mas também uma filosofia de vida que estava ligada a essa experiência quando ainda não era rotulada como cool ou hipster. Portanto, não foi surpresa que a Goop Newsletter da empresa de Gwyneth Paltrow o tenha mencionado como um dos restaurantes essenciais em Nova York. Postagens como Forbes e Revista Nova York.

Desta forma, seu faz-tudo, que abriu o local com seu então sócio, sócio e colega, o chef de mídia Matthew Kenney (de quem se separou em 2005 e com quem escreveu o popular livro Comida Crua/Mundo Real), começou a se cercar de estrelas. Owen Wilson era um dos clientes regulares, que orquestrou com os funcionários para sair pela cozinha para evitar a imprensa; O que alec baldwin, que em sua conta no Twitter confessou que um dos motivos de sua presença constante na Pure Food and Wine era a própria Melngailis, por quem era apaixonado. Ela silenciosamente respondeu a ele. No entanto, um obstáculo impediu que eles ficassem juntos, o menor dos danos colaterais da chegada de Shane Fox na vida de Sarma, o homem que destruiu o império construído em menos de seis anos.

Sarma Melngailis, anos antes de abrir seu próprio restaurante
Sarma Melngailis, anos antes de abrir seu próprio restauranteCortesia da Netflix – Cortesia da Netflix

Bad Vegan: Fama, Fraudes, Fugitivos, a minissérie documental de quatro episódios que estreia nesta quarta-feira Netflixfoi idealizado por Chris Smith, produtor executivo de dois sucessos de plataforma, rei-tigre e FYRE: A festa mais exclusiva que já aconteceue se concentra na ascensão e queda de Sarma, que foi coroada “a rainha da comida vegana” em 2004 e “o vegano Bernie Madoff” uma década depois. O que aconteceu nesse período? Qual foi o intervalo? A produção de Smith tenta se manter imparcial e tem a história essencial de Melngailis, que tenta colocar em palavras a espiral em que caiu naqueles turbulentos anos em que seu restaurante e a empresa que ele mais tarde abriu (One Lucky Duck, o Leve embora da Pure Food and Wine cujo logotipo da Sarma está tatuado em seu corpo) passou da glória ao ostracismo quando Sarma conheceu Shane Fox.

O chef da Pure Food and Wine
O chef da Pure Food and WineCortesia da Netflix – Cortesia da Netflix

No documentário, ex-funcionários do chef garantem que, a partir do momento em que o homem pisou no local, aquela “boa vibe” que era a espinha dorsal da empresa se transformou radicalmente. De fato, ninguém entendia como Sarma podia estar ao lado de um indivíduo tão sinistro e temperamental quanto Fox. “Eu simplesmente não queria ficar sozinho”, diz Melngailis em Mau Vegano. Depois que sua separação barulhenta de Kenney a deixou devastada e sem um parceiro para administrar seus negócios (ela era boa em cozinhar e em relacionamentos pessoais, mas não tão boa em números), Sarma adotou um pit bull chamado Leon (uma parte fundamental da história) e, olhando os tweets de seu crush, Alec Baldwin, ela encontrou comentários da Fox que ela achou divertidos.

Sarma Melngailis, a vegana que foi presa por uma pizza, é o tema da nova série de documentários da Netflix
Sarma Melngailis, a vegana que foi presa por uma pizza, é o tema da nova série de documentários da NetflixCortesia da Netflix – Cortesia da Netflix

A chef diz que se não fosse a relação virtual que começou a estabelecer com Fox, provavelmente teria “dado uma chance” àquela atração que sempre existiu entre ela e Baldwin. Curiosamente, na mesma altura, o ator conheceu a sua atual mulher, Hilaria, no nada menos que Pure Food and Wine e fez um post alusivo no Instagram. Embora a série não se aprofunde no motivo pelo qual Baldwin estava constantemente conversando com a Fox em sua conta no Twitter, até certo ponto suas interações foram um fator de indecisão de Sarma, que não tinha certeza sobre iniciar um novo relacionamento, para dar o primeiro passo.

Após um período de namoro por texto, Melngailis e Fox se conheceram pessoalmente em 2011 e se casaram em 2012. “Ele ficou feliz com o casamento, mas Sarma fez todo o possível para esconder o anel dela”, declararam vários amigos do chef, que perdeu sua identidade ao lado de um homem que, em princípio, mentiu para ele sobre a sua. Seu nome verdadeiro era António Estranho, e havia sido preso.

A história que ele contou à esposa foi tão absurda que a própria Sarma se encarregou de reiterar em várias ocasiões que ela a considerava plausível porque a delineou gradualmente. Por um lado, Strangis disse que comandou operações secretas para o governo dos Estados Unidos, álibi perfeito para justificar suas curiosas viagens intempestivas a diferentes partes do mundo, momentos em que desapareceu mas, mesmo assim, sempre conseguiu entrar em contato com Sarma para pedir dinheiro e solicitar acesso às suas senhas para acessar seu e-mail e contas bancárias para protegê-la “por causa do perigo que seu alto posto acarretava” nas forças armadas.

Anthony Strangis e o famoso pit bull Leon
Anthony Strangis e o famoso pit bull LeonCortesia da Netflix – Cortesia da Netflix

Por outro lado, Strangis forçou sua esposa a passar por uma série de “testes cósmicos” que garantiriam sua imortalidade e a de seu amado cachorro, Leon. “Ele me convenceu de que eu iria me capacitar, que teria recursos ilimitados, que minha marca iria crescer no mundo todo, que eu seria capaz de fazer tudo o que sonhei na minha vida, e também fique jovem. Um dia ele me disse que se eu fizesse o que ele me pedia, ele me concederia meu grande desejo, que era que Leon estivesse sempre comigo”, revelou Melngailis. “Como sempre fui muito espiritual e acreditava que havia outro mundo fora deste, acreditei nele, senti que pensávamos o mesmo”, acrescentou o chef.

Entre esses testes estavam os constantes empréstimos de dinheiro, reuniões com potenciais investidores da Pure Food and Wine que nunca apareceram, viagens repentinas pela Europa onde Strangis desapareceu novamente enquanto Sarma teve que transferir dinheiro para ele e uma resposta imediata às suas exigências que, eventualmente, , eles coloriram a reputação de Sarma como marca, assim como seu restaurante.

Sarma, na época de maior popularidade de sua empresa
Sarma, na época de maior popularidade de sua empresaCortesia da Netflix – Cortesia da Netflix

Para atender às demandas do marido, a chef passou a usar o dinheiro da Pure Food and Wine e parou de pagar seus funcionários. “Para nós foi Sarmama, e de repente vimos uma mulher totalmente diferente, que parou de responder as mensagens e que nunca foi para aquele lugar que era a sua vida”, confidenciaram os membros da equipe de aquele restaurante cujo prestígio foi apagado quando um chef, na ausência de Sarma, decidiu fechar as portas por falta de pagamento.

A greve em frente a esse lugar de jantar requintado que o ex-presidente Bill Clinton costumava participar chamou a atenção dos tablóides em 2015 e Melngailis, que não falava com ninguém sobre o que estava passando em seu casamento, teve que voltar de uma de suas viagens para prometer resolver os problemas financeiros antes daquela família que ele havia formado. “Por um tempo funcionou”, disse um de seus funcionários. “Mas como Anthony aparecia e falava por ela, a maioria decidiu desistir quando não acreditou na história de que os cheques foram devolvidos”.

Em meio a essa tempestade, Sarma começou a fazer empréstimos atrás de empréstimos, sentiu-se sobrecarregada com as dívidas de sua empresa e, sem saber, ela vendeu seu restaurante para um investidor chamado Michael Caledonia, que ela nunca tinha visto, e que acabou sendo ninguém menos que seu próprio marido. O controle que este homem exercia sobre ela era tal que mesmo ele a convenceu a fazer uma viagem a Las Vegas e abandonar seu trabalho e seus compromissos financeiros novamente. Anteriormente, $ 400.000 foram retirados de suas contas, dinheiro que acabou sendo gasto por Strangis em um cassino. No documentário, Sarma afirma ter sido preso com Leon. “Eu estava muito deprimida e em um lugar que não gostava, onde não conseguia nem encontrar comida boa”, explicou ela. De Las Vegas eles foram para Sevierville, Tennessee, onde permaneceram confinados em um hotel por 40 dias.

Um dia, Strangis pediu uma pizza usando seu nome verdadeiro e nesse momento nasceu o paradoxo: o casal foi preso por um pedido que Sarma jamais teria feito. “Muitos gostam de dizer que eu traí meu veganismo, mas a pizza foi para Anthony”, declarou. De qualquer forma, havia algo mais importante a esclarecer, como por que desapareceram por meses e não pagaram suas dívidas milionárias. Após sua prisão, Melngailis decidiu se declarar culpado de roubo e fraude fiscal. Ele passou quatro meses em Rikers e Strangis, um ano, já que ninguém pagou sua fiança.

Embora a chef explique que tudo o que ela fez – principalmente aquela fuga que durou meses – foi consequência das manipulações sofridas, grande parte dos 84 funcionários fraudados ainda não acredita em sua versão dos fatos. Diante do juiz, Strangis sempre assegurou que sua esposa sabia o que ele estava fazendo. Mau Vegano expõe o ponto de vista de Sarma e, ao mesmo tempo, abre espaço para aqueles que a consideravam parte de sua família, uma mulher muito responsável e presente que depois deixou de escrever para eles e os deixou com dívidas e sem emprego.

O romancista Porochista Khakpour, amigo de Melngailis, afirma que o ponto de virada foi Leon, o cachorro de Sarma. “Quando ele prometeu a ela que o tornaria imortal, ela perdeu a cabeça, Eu estava realmente convencido de que isso poderia acontecer.”

O chef pediu o divórcio de Strangis em 2018, embora Mau Vegano coloca a lupa em como eles mantêm contato por meio de mensagens tão estranhas quanto o início e o desenvolvimento de seu relacionamento. Essas trocas apenas abrem novas leituras do que aconteceu com uma mulher fascinante que, em sua biografia no Twitter, se apresenta da seguinte forma: Autor do livro de receitas. Em luto por @purefoodandwine + @oneluckyduck. Ex-alunos de Rikers. É uma longa história”. Uma história em que seu protagonista, em 2022, reside no Brooklyn com apenas um aliado em seu cotidiano: seu cachorro Leon, que completou 12 anos no dia 11 de março, quebrando assim a ilusão de imortalidade.

onde ver Mau Vegano já está disponível na Netflix.

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